¿Qué son los marcadores tumorales?

Los marcadores tumorales son sustancias que pueden encontrarse en el cuerpo de una persona con cáncer. Un marcador tumoral clásico es una proteína que puede estar presente en la sangre en una cantidad mayor a la normal ante la existencia de cierto tipo de cáncer, pero no todos los marcadores tumorales se manifiestan así. Algunos se encuentran en la orina u otros fluidos corporales, mientras que otros pueden estar presentes en los tumores y otros tejidos. Pueden  ser producidos por las mismas células cancerosas, o por el cuerpo en respuesta al cáncer u otras condiciones. La mayoría de los marcadores tumorales son proteínas, pero algunos identificados más recientemente son genes. Existen diferentes marcadores tumorales. Algunos se asocian solamente con un tipo de cáncer, mientras que otros pueden presentarse en muchos tipos de cáncer.  Los marcadores tumorales por sí solos pocas veces son suficiente evidencia para demostrar la existencia del cáncer. La mayoría de los marcadores tumorales pueden ser producidos por las células normales, al igual que por las células cancerosas. En ocasiones, enfermedades no cancerosas pueden causar que los niveles de ciertos marcadores tumorales se incrementen más de lo normal. Y puede ser que no todas las personas con cáncer presenten niveles elevados de algún marcador tumoral en particular. Es por esto que la mayoría de los oncólogos usan únicamente ciertos marcadores tumorales y los consideran junto con el historial del paciente,  la revisión física, otros análisis de laboratorio y estudios de imagen.

En años recientes, los médicos han comenzado a desarrollar nuevos tipos de marcadores tumorales. Con los avances tecnológicos, los niveles de ciertos materiales genéticos (ADN o ARN) ya pueden ser medidos.

Inicialmente, la expectativa de las investigaciones sobre los marcadores tumorales en algún momento consistió en poder detectar en sus etapas iniciales todos los tipos de cáncer mediante un análisis de sangre. Un simple análisis de sangre que pudiera encontrar estos cánceres en sus etapas más iniciales podría evitar la muerte de millones de personas, pero muy pocos marcadores tumorales son útiles para encontrar el cáncer en sus etapas más iniciales.